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Probióticos: una guía completa

¿Qué son los probióticos?

La idea de que las bacterias son beneficiosas puede ser difícil de entender. Tomamos antibióticos para combatir infecciones bacterianas dañinas y usamos jabones y lociones antibacterianas todos los días. Los probióticos pueden ser importantes para tu salud.

Las bacterias incorrectas en el lugar incorrecto pueden causar problemas, pero las bacterias correctas en el lugar correcto pueden tener beneficios. Aquí es donde entran en juego los probióticos. 

Los probióticos son microorganismos vivos que pueden ayudar a prevenir y tratar algunas enfermedades. Sus beneficios más ampliamente estudiados en este momento son promover un tracto digestivo saludable y un sistema inmunológico capaz de responder de forma eficaz a los patógenos. También se conocen comúnmente como bacterias amigables, buenas o saludables. Los probióticos se pueden suministrar a través de alimentos, bebidas y suplementos dietéticos.

La raíz de la palabra probiótico proviene de la palabra griega pro, que significa «promotor» y biótico, que significa «vida».

Descubrimiento

El descubrimiento de los probióticos se produjo a principios del siglo XX, cuando Elie Metchnikoff, conocido como el «padre de los probióticos«, había observado que los habitantes rurales de Bulgaria vivían hasta edades muy avanzadas a pesar de la pobreza extrema y el clima severo. 

Teorizó que se podría mejorar la salud y retrasar la enfermedad senil manipulando la flora intestinal con bacterias amigables para las bacterias que se encuentran en la leche agria. Desde entonces, la investigación ha continuado apoyando sus hallazgos junto con sugerir aún más beneficios.

En octubre de 2013, la Asociación Científica Internacional de Probióticos y Prebióticos (ISAPP) organizó una reunión de expertos clínicos y científicos en probióticos para reexaminar el concepto de probióticos. Definen a los probióticos como «microorganismos vivos que, cuando se administran en cantidades adecuadas, confieren un beneficio para la salud del huésped». 

Nuestro cuerpo normalmente tiene lo que llamaríamos bacterias buenas o útiles y bacterias malas o dañinas. Mantener el equilibrio correcto entre estas bacterias es necesario para una salud óptima. La edad, la genética y la dieta pueden influir en la composición de las bacterias del cuerpo (flora intestinal). 

Un desequilibrio se llama disbiosis, y esto tiene posibles vínculos con enfermedades del tracto intestinal, incluida la colitis ulcerosa, el síndrome del intestino irritable, la enfermedad celíaca y la enfermedad de Crohn, así como enfermedades más sistémicas como la obesidad y la diabetes tipo 1 y tipo 2. ¿Cómo saber si necesitas probióticos? Este artículo te ayudará a decidir.

¿Qué son los microbios y su papel en nuestra salud?

Los microbios son organismos diminutos (bacterias, virus, parásitos u hongos), tan pequeños que millones pueden caber en el ojo de una aguja, que son tan poderosos que un desequilibrio en el cuerpo está relacionado con numerosas enfermedades. 

Estos microorganismos pueden encontrarse en casi todas las partes del cuerpo humano, viviendo en la piel, en la nariz y en el intestino. Hay billones de estos microorganismos en nuestros cuerpos. Superan en número a las células humanas en una proporción de 10 a uno, pero debido a su pequeño tamaño, solo representan del 1% al 3% de la masa total del cuerpo.

¿Cuáles son los beneficios para la salud?

Los probióticos pueden parecer nuevos para la industria de alimentos y suplementos, pero han estado con nosotros desde nuestro primer aliento. A través del canal de parto, un recién nacido contrae bacterias de su madre. Estas bacterias buenas no se transmiten cuando se realiza una cesárea y se ha demostrado que son la razón por la que algunos bebés nacidos por cesárea tienen alergias, sistemas inmunológicos menos óptimos y niveles más bajos de microflora intestinal.

¿Qué hacen exactamente los probióticos? 

Se cree que nos protegen de dos formas. El primero es el papel que juegan en nuestra digestión. Sabemos que nuestro tracto digestivo necesita un equilibrio saludable entre las bacterias intestinales buenas y malas, entonces, ¿qué se interpone en esto? Parece que nuestro estilo de vida es tanto el problema como la solución. Las malas elecciones de alimentos, el estrés emocional, la falta de sueño, el uso excesivo de antibióticos, otras drogas y las influencias ambientales pueden cambiar el equilibrio a favor de las bacterias malas.

Cuando el tracto digestivo está sano, filtra y elimina las cosas que pueden dañarlo, como bacterias dañinas, toxinas, productos químicos y otros productos de desecho. El equilibrio saludable de las bacterias ayuda a regular la motilidad gastrointestinal y al mantenimiento de la función de barrera intestinal. 

Investigación y beneficios.

La investigación ha demostrado algunos beneficios para el uso de probióticos para la diarrea infecciosa, diarrea asociada a antibióticos, tránsito intestinal, SII, dolor e hinchazón abdominal, colitis ulcerosa, infección por Helicobacter pylori, enfermedad del hígado graso no alcohólico y enterocolitis necrotizante.

La otra forma en que los probióticos ayudan es el impacto que tienen en nuestro sistema inmunológico. Algunos creen que este papel es el más importante. Nuestro sistema inmunológico es nuestra protección contra los gérmenes. Cuando no funciona correctamente, podemos sufrir reacciones alérgicas, trastornos autoinmunes (por ejemplo, colitis ulcerosa, enfermedad de Crohn y artritis reumatoide) e infecciones (por ejemplo, diarrea infecciosa, H. pylori, infecciones cutáneas y vaginales). 

Manteniendo el equilibrio correcto desde el nacimiento, la esperanza sería prevenir estas dolencias. Nuestro sistema inmunológico puede beneficiarse cada vez que se restablece el equilibrio, por lo que nunca es demasiado tarde.

La investigación sobre los beneficios de los probióticos se ha diversificado y están surgiendo nuevas áreas. La investigación preliminar los ha relacionado con la salud del aparato reproductor, la cavidad oral, los pulmones, la piel y el eje intestino-cerebro, y la prevención y el tratamiento de la obesidad y la diabetes tipo 1 y tipo 2.

¿Qué alimentos contienen probióticos?

El descubrimiento de los beneficios de los probióticos comenzó con la leche agria. Hoy tenemos muchas otras opciones para obtener diversas bacterias de nuestros alimentos, aunque no es tan simple como agregarlas a los alimentos. 

Para que haya beneficios para la salud, el microorganismo debe poder sobrevivir al paso a través del tracto gastrointestinal, sobrevivir al proceso de fabricación de alimentos y crecer y sobrevivir durante el período de maduración o almacenamiento. Además, las bacterias no deben afectar negativamente la calidad del producto.

La mayoría de las bacterias se incluyen a través del proceso de fermentación. La fermentación ayuda a extender la vida útil de los alimentos perecederos. Es un proceso de descomposición lento de sustancias orgánicas inducido por microorganismos o enzimas que esencialmente convierten los carbohidratos en alcoholes o ácidos orgánicos.

Alimentos para tu lista de la compra

Kéfir: este podría ser el producto lácteo probiótico más ideal porque contiene bacterias y levaduras que trabajan juntas para proporcionar numerosos beneficios para la salud. En un estudio reciente de ocho semanas, las personas con diabetes recibieron leche de kéfir que contenía Lactobacillus casei, Lactobacillus acidophilus y bifidobacterias frente a la leche fermentada convencional. Los niveles de hemoglobina A1C fueron significativamente más bajos en el grupo que consumió kéfir.

Kimchi: son vegetales fermentados, col china, rábano, cebolla verde, pimiento rojo en polvo, ajo, jengibre y mariscos fermentados (jeotgal). Se ha encontrado que muchas bacterias están presentes. Una revisión reciente relacionó los beneficios para la salud del kimchi con el cáncer, la obesidad, el estreñimiento, la salud del colon, la reducción del colesterol, propiedades antioxidantes y antienvejecimiento, la salud del cerebro, reforzamiento del sistema inmunológico y mejoría de la salud de la piel.

Yogur: puede contener Streptococcus thermophilus, Lactobacillus bulgaricus, L. acidophilus y Bifidobacterium bifidum. La investigación ha demostrado que los vínculos con el yogur tienen efectos positivos en la microbiota intestinal y se asocia con un riesgo reducido de enfermedad gastrointestinal y una mejora de la intolerancia a la lactosa (especialmente entre los niños), diabetes tipo 2, enfermedades cardiovasculares, alergias y enfermedades respiratorias, así como mejora de la salud dental y ósea.

Incorpora los probióticos a tu dieta.

Existe evidencia científica que respalda la incorporación de probióticos en la nutrición como medio de obtención de beneficios para la salud. Los efectos mejor documentados incluyen trastornos intestinales como intolerancia a la lactosa, diarrea asociada a antibióticos, diarrea infecciosa y alergia, y se acumula evidencia importante sobre su papel potencial en otras afecciones. Al mismo tiempo que crece la conciencia de los consumidores, estos productos se están volviendo cada vez más populares y tienden a representar una opción nutricional importante para quienes buscan mejorar su salud. Los productos lácteos, en particular el yogur, continúan siendo los vehículos más importantes para la entrega de bacterias probióticas a las personas. No hay duda de que seremos testigos de un aumento significativo del papel de los probióticos en la medicina durante los próximos años. 

Si estás interesado en agregar probióticos a tu dieta, vale la pena conversar con un profesional. Es importante recordar que no todos los probióticos se comportan de la misma manera y tienen los mismos efectos. Cada uno tiene sus propios beneficios individuales. Por lo general, no causan daño. Una forma fácil de comenzar puede ser simplemente introduciendo alimentos ricos en probióticos en tu dieta, como el yogur.

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